Etter andreplassen i Grand Slam-turneringen Roland Garros tok Casper Ruud et nytt steg på rankinglistene. Den 23-årige tennisspilleren er nå verdens sjette beste og i september skal han spille på hardcourt i Håkons hall.

– Dette er stort. Det er ingen tvil om det, smiler Halvor Person, Bendik Bye og Arantxa Andrady fra Lillehammer Lawn Tennisklubb og administrerende direktør i Olympiaparken Per Olav Andersen.

Davis Cup

Fra 11. til 18. september er det tennis som skal fylle storstua på Lillehammer. Casper Ruud og de beste norske herrene skal møte Indias beste i verdens største lagturnering i herretennis; Davis Cup. Norge er på det øverste nivået, etter to opprykk på rad, og har en ambisjon om å kvalifisere seg for sluttspillet, det gjeveste i Davis Cup.

– Davis Cup er lag-VM. Vinner vi mot India får vi en ny mulighet til å nå spille sluttspillet. India er en tøff motstander, de har ikke den samme spydspissen som vi har i Casper, men deres nummer to og tre er hakket bedre enn våres to og tre om du ser på rankingen, så det blir veldig spennende, sier generalsekretær i Norges Tennisforbund, Aslak Paulsen.

Vil vise fram sporten

Paulsen presiserer at laget ikke er tatt ut, men går langt i å antyde at Norges ubestridte beste tennisspiller gjennom tidene, Casper Ruud, blir å se på Lillehammer.

– Om Casper vil spille og ikke blir tatt ut vil det skape overskrifter, sier han.

– Hvorfor søkte dere mot Lillehammer?

– Vi har et ønske om å finne arrangørsteder utenfor Oslo for å vise fram sporten til flere og komme inn i en arena som tar flere tilskuere. Vi kikket på flere steder, men da Lillehammer og Håkons hall viste seg ledig og vi i tillegg vet at vi får samarbeide med en erfaren arrangørstab så ble valget enkelt, svarer Paulsen.

Fem kamper mot India

Per Olav Andersen i Olympiaparken forteller at han ble positivt overrasket da henvendelsen kom.

– Henvendelsen kom fra tennisforbundet som ønsket å flytte arrangementet ut av Oslo og skape en skikkelig folkefest. Den lokale tennisklubben, Lillehammer Lawn Tennisklubb, har vært sterkt delaktig for å promotere Håkons hall, sier Andersen og fortsetter:

– Vi har klart å gjøre ulike idrettsarrangementer i Håkons hall og startet å gjenreise den som en arena for folkefester i innendørsidrett. Da er det utrolig morsomt at vi nå får tennis hit. Jeg må innrømme at jeg ikke hadde tenkt på tennis som en mulighet i Håkons hall.

Til sammen skal det spilles fem kamper mellom Norge og India. Fredag 16. september blir det to singlekamper der Norge 1 møter India 2 og Norge 2 møter India 1. Dagen etter starter med en doublekamp før det blir to nye singlekamper.

– Vi håper vi kan skape en folkefest, både ute og inne gjennom uken, for å vise fram sporten, forteller Andersen.

– Vi blir en tredjepart, men skal bistå i arrangementet og lage tilstøtende arrangementer for å skape litt blest, hva det blir gjenstår å se, men vi har noen ideer. Samtidig skal det bli spennende å se hvordan lillehammerfolket responderer på en «ny idrett». Dette blir en unik mulighet til å se en av verdens beste tennisspillere live i Norge, sier leder i den lokale tennisklubben, Halvor Persson.

– Vi føler oss heldige

Paulsen i tennisforbundet forteller at de føler seg heldige som har landet avtalen på Lillehammer.

– Vi er glade for å komme til Lillehammer. Dere har en flott hall og en fremadstormende og aktiv tennisklubb. Så har dere Olympiaparken som er ekstremt interessert og dedikert i å få til et godt arrangement. Vi føler oss heldige, sier Paulsen.

Generalsekretæren forteller videre at han er imponert over arbeidet som er gjort i den lokale tennisklubben som nå teller rundt 350 medlemmer.

– Lillehammer Lawn Tennisklubb har over flere år hatt kontinuitet i styret og jobbet med å gjøre én og én ting litt bedre hele vegen. De siste tre-fire årene har de hatt god vekst. De har fått på plass en god trener og tar på seg arrangement. De har virkelig klart å skape interesse igjen, sier Paulsen.

Mål om 4.000 tilskuere

Trener i klubben er indiske Arantxa Andrady. Hun spilte selv på WTA-nivå, før hun ga seg for seks-sju år siden. Tilfeldighetene vil nå at hennes fødeland skal møte hennes nye hjemland i byen hun nå har arbeid.

– Tennis er stort i India, men vi har ikke den samme infrastrukturen som i Norge. India kommer til å stille med sitt beste lag, kommenterer hun.

Hardcourtbanen skal legges midt i Håkons hall og i utgangspunktet kan hele hallen fylles med publikummere.

– Vi begynner med å legge ut billetter på nordsiden så får vi se an interessen for hvor langt vi skal strekke det. Vi vil gå ut med mulighet for å forhåndsregistrere seg så vi får en følelse av hvor mange som er interessert i å se dette. Klarer vi 4.000 både fredag og lørdag vil det være stort i norsk tennis sammenheng, sier Andersen.

Billettsalget vil åpne rundt 1. august.

– Billettprisene vil gjenspeile at vi ønsker folkefest, sier Andersen.

Mandag spiller Casper Ruud første runde i Grand Slam-turneringen Wimbledon. Der møter nordmannen den 34 år gamle spanjolen Albert Ramos-Viñolas. 23-åringen har aldri før gått videre fra 1. runde i Wimbledon.